Strutture esterne della cellula batterica: capsula

Le cellule procariotiche, oltre alla parete, possono presentare ulteriori strutture esterne che circondano la superficie cellulare. Tali strutture rivestono una notevole importanza per la sopravvivenza della cellula poiché sono implicate in molti processi come l’adesione a substrati e la protezione dalla fagocitosi. Gli strati esterni, inoltre, mascherano gli antigeni di superficie impedendo l’attivazione dell’immunità adattativa.

Queste strutture sono lo strato S e la capsula.

Leggi anche: strato S della cellula batterica

Capsula: una struttura tipica dei batteri formata da polisaccaridi

Molti batteri secernono polimeri, in genere polisaccaridi, che aderiscono alla superficie cellulare formando una struttura simile al glicocalice delle cellule eucariotiche (struttura di natura polisaccaridica).

Quando il glicocalice è ben strutturato e adeso alla parete cellulare viene denominato capsula. Quando invece non è ben strutturato ed è lassamente adeso alla parete cellulare viene chiamato strato mucoso.



Le capsule sono generalmente composte da polisaccaridi omopolimerici o eteropolimerici che raramente contengono peptidi. Una eccezione è costituita da Bacillus anthracis che possiede una capsula peptidica costituita da un polimero di acido glutammico.

Strati esterni di un batterio

Capsula nel meningococco

Nel meningococco la capsula oltre a mascherare le molecole antigeniche è costituita da acido sialico, un componente delle cellule eucariotiche. Per questo motivo è stato difficile mettere a punto un vaccino contro la meningite.

Colorazione della capsula

La capsula può essere colorata con inchiostro di china, perché con i normali coloranti non si colora. Si stende il batterio, si fissa, si depone uno strato di inchiostro di china (1 minuto) e poi si lava.

Funzioni della capsula

Le funzioni dei polisaccaridi della capsula sono:

  • Conferire adesività: alcuni batteri patogeni grazie alla capsula riescono ad aderire alle mucose dell’ospite.
  • Ostacolano la fagocitosi. La capsula è un fattore di virulenza importante.
  • Proteggono da virus, sostanze tossiche ed essiccazione.

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